Frapper les livres : une ode à la joie des antibiotiques | Engagé

Frapper les livres : une ode à la joie des antibiotiques |  Engagé

Le stress et l'incertitude entourant la pandémie de COVID, ainsi que la désinformation sur les vaccins salvateurs développés en réponse ont brisé de nombreux esprits faibles au cours des deux dernières années, amenant les gens à tout essayer, de s'injecter de l'eau de Javel à l'inhalation de nébuliseurs le peroxyde d'hydrogène, pour écraser le vermifuge pour chevaux dans des tentatives malavisées de déjouer la médecine moderne. Surprise, rien de tout cela ne fonctionne réellement. Le pire, c'est que ce genre de comportement n'est pas nouveau. Les remèdes homéopathiques de charlatan existent depuis des siècles – guérir la peste bubonique par la saignée, l'auto-flagellation ou assis dans des égouts chauds pour chasser la fièvre, par exemple – et soutenus par un peu plus que des preuves anecdotiques.

Dans leur dernier livre, Patient Zero: A Curious History of the World's Worst Diseases, Dr Lydia Kang et Nate Pedersen plonge dans les histoires fascinantes de certaines des maladies les plus mortelles de l'humanité et les travaux de préservation de la société des scientifiques qui ont développé des remèdes, des vaccins et des traitements pour les contrer. Dans l'extrait ci-dessous, nous examinons le déploiement d'antibiotiques et d'antitoxines dans la lutte contre la diphtérie, l'anthrax et d'autres maladies mortelles.


Workman Publishing

Extrait de Patient Zero: Une histoire curieuse des pires maladies du monde par Lydia Kang, MD, et Nate Pedersen. Workman Publishing © 2021



En plus de mettre des barrières entre nous et les fléaux , la prochaine approche principale pour les vaincre était de les attaquer directement, grâce aux percées scientifiques qui ont créé et découvert des antibiotiques et des antitoxines. Certains de ces médicaments ne sont pas simplement utilisés contre les micro-organismes comme les bactéries, mais agissent également comme antifongiques, antiviraux et antiparasitaires. Aujourd'hui, il existe plus d'une centaine de types de médicaments dans ce groupe. L'Organisation mondiale de la santé (OMS) tient à jour une liste de médicaments jugés essentiels pour le système de santé d'un pays afin de soigner au mieux ses citoyens, et une grande partie de ces médicaments essentiels combat les maladies infectieuses.

Certains pourraient supposer que la pénicilline a été la première arme définitive découverte dans notre lutte contre les agents pathogènes, mais il y en a eu plusieurs qui l'ont précédée et ont innové de manière significative lorsqu'elles ont été découvertes.

Emil von Behring, né en Prusse, était médecin et assistant du célèbre Robert Koch à l'Institut d'hygiène de Berlin. En 1888, il a développé un moyen de traiter les personnes souffrant de diphtérie et de tétanos. Une maladie peu familière de nos jours, la diphtérie est prévenue par un vaccin qui est généralement associé à votre injection de routine contre le tétanos. Dans les années 1800, la diphtérie était un tueur terrible qui enflammait le cœur d'une victime, lui infligeait une paralysie et provoquait une membrane suffocante recouvrant la gorge. En Espagne, la maladie était si répandue en 1613 qu'elle fut surnommée El Año de los Garrotillos, ou «L'année des étranglements».

Beaucoup de la maladie causée par la diphtérie est entraînée par la toxine créée par Corynebacterium diphtheriae. Von Behring a infecté des rats, des lapins et des cobayes avec des formes affaiblies (atténuées), puis a recueilli leur sérum – la fraction liquide de leur sang, moins les globules rouges et blancs. Ce liquide clair de couleur miel, qui contenait des anticorps dirigés contre la toxine diphtérique, a ensuite été injecté à un autre groupe d'animaux qui étaient écœurés par une bactérie diphtérique totalement virulente.

Les animaux nouvellement infectés ayant reçu le sérum n'ont pas ne meurent pas parce qu'ils ont acquis une forme passive de protection contre la toxine avec le sérum donné. En 1891, la vie d'un enfant est sauvée pour la première fois grâce à cette nouvelle méthode. Le sérum a été produit en grande quantité en utilisant des animaux comme des moutons et des chevaux. À une époque où 50 000 enfants mouraient chaque année de la diphtérie, c'était un traitement miraculeux.

Le sérum antitétanique a été créé peu de temps après, devenant un traitement réalisable en 1915. Aujourd'hui, les antitoxines sont utilisées pour traiter le botulisme, la diphtérie , et l'anthrax. Les mêmes principes de traitement antitoxine sont utilisés pour la thérapie antivenimeuse pour remédier aux morsures d'animaux venimeux, y compris celles d'araignées veuves noires, de scorpions, de méduses-boîtes et de cobras. Un traitement appelé thérapie passive par anticorps, dans lequel le sérum des patients récupérés d'une infection est administré à d'autres patients malades (également appelé thérapie plasmatique de convalescence), peut avoir été utile pendant la pandémie de COVID-19, bien que les données soient encore disponibles. Les anticorps contre les infections peuvent non seulement traiter des maladies comme le syndrome de choc toxique, mais aussi prévenir les infections lors d'expositions, telles que celles contre l'hépatite A et B et le botulisme. Mais les anticorps eux-mêmes ont été utilisés pour traiter plus que des morsures, des piqûres et des infections. Les immunoglobulines intraveineuses provenant de donneurs regroupés traitent une variété de troubles, tels que le PTI (thrombocytopénie immunitaire) et les maladies d'immunodéficience sévère.

Une autre thérapie par anticorps, les anticorps monoclonaux, a changé la donne dans les traitements au cours de la la dernière décennie environ, le premier approuvé par la FDA en 1986. Ces anticorps spécialement conçus sont utilisés pour traiter plusieurs types de cancers (mélanome, sein et estomac, entre autres) et les maladies auto-immunes (y compris la maladie de Crohn, la polyarthrite rhumatoïde, et psoriasis). Les anticorps eux-mêmes sont des protéines en forme de Y qui se lient à une protéine spécifique. Ce faisant, ils peuvent provoquer toute une série d'effets : activer ou désactiver des cascades du système immunitaire, détruire des cellules, bloquer ou engager des activités cellulaires. Les anticorps ne se lient qu'à un seul antigène, donc « mono », et sont produits par des clones de cellules qui produisent les anticorps en grande quantité. Parfois, ils peuvent également être liés à des particules radioactives, délivrant de la radioactivité directement à une cellule cancéreuse. D'autres peuvent être liés à un agent de chimiothérapie. Souvent, ils travaillent seuls.

Dans le domaine de la thérapie contre le cancer, la plupart d'entre nous ont une certaine compréhension de la chimiothérapie. Mais l'origine du terme chimiothérapie lui-même est en fait venue de la lutte pour traiter les infections, pas le cancer. Au tournant du vingtième siècle, les antibiotiques ne s'étaient pas encore imposés comme un remède contre les infections. Cela a changé avec un médecin et scientifique nommé Paul Ehrlich. Il est né en 1854 en Prusse orientale (aujourd'hui Pologne) où son père dirigeait un bureau de loterie. Au cours de sa carrière, il a profité de l'essor de l'industrie allemande des colorants pour expérimenter l'apparence des cellules colorées avec différents produits chimiques. Son amour de la couleur a conduit à certaines particularités notables, comme porter des bouts de crayons de couleur dans ses poches. Mais les travaux d'Ehrlich ont conduit à ce qui allait devenir le célèbre colorant acido-résistant de Ziehl-Neelsen pour la tuberculose. (Malheureusement, il a également coloré ses propres bactéries tuberculeuses à partir de ses expectorations, bien qu'il ait heureusement survécu à la maladie.) Plus tard, il a collaboré avec Emil von Behring, physiologiste lauréat du prix Nobel, sur la thérapie sérique du tétanos et de la diphtérie.

Mais la découverte la plus notable d'Ehrlich s'est peut-être produite par accident alors qu'il cherchait un remède chimique pour traiter une maladie spécifique – une «chimiothérapie». Plus précisément, il espérait guérir la maladie du sommeil, une maladie causée par un parasite microscopique appelé Trypanosoma brucei . Il avait travaillé avec un produit chimique appelé atoxyl (ce qui signifie «non toxique»), ironiquement un composé d'arsenic. Ehrlich a inventé le terme «balle magique» lié à son espoir de trouver ce produit chimique parfait qui, espérons-le, tuerait un agent pathogène très spécifique, le parasite Trypanosoma, et non le patient. Il a fini par tester neuf cents variantes des composés d'arsenic sur des souris. Aucun n'a été particulièrement efficace, mais il a revisité le n° 606 car il semblait avoir un effet sur une bactérie nouvellement découverte censée causer la syphilis. En 1910, le médicament appelé Salvarsan (parfois simplement appelé «606») s'est avéré efficace : il a tué le spirochète de la syphilis et a laissé les cobayes, les lapins et les souris en vie.

Dans le prochain quelques décennies, de nouvelles recherches seraient appliquées pour lutter non seulement contre les pandémies anciennes, mais aussi contre les infections quotidiennes qui pourraient bouleverser la vie des gens. Une égratignure ou une morsure pourrait tuer si ces infections à Staphylocoque ou Streptocoque devenaient incontrôlables. Un scientifique allemand nommé Gerhard Domagk a commencé à travailler avec un groupe de produits chimiques appelés colorants azoïques qui avaient une double liaison azote caractéristique. Les colorants azoïques peuvent colorer les textiles, le cuir et les aliments de diverses nuances d'orange brillant, de rouge et de jaune. Lorsqu'un composé azoïque avait un groupe sulfonamide attaché (un lien azote et soufre avec deux atomes d'oxygène doublement liés au soufre, si vous avez besoin d'impressionner des amis lors d'une fête), ils savaient qu'ils avaient trouvé quelque chose de spécial. Le groupe sulfonamide inhibe la capacité d'une bactérie à fabriquer du folate, une vitamine B nécessaire. Les humains, d'autre part, peuvent obtenir du folate par le biais de leur alimentation. Et c'est ainsi qu'une autre balle magique est née. Le nouveau composé a semblé fonctionner chez des souris infectées par Streptococcus, autrement connu sous le nom de streptocoque.

Domagk a utilisé le nouveau médicament, appelé KL 730 et plus tard breveté sous le nom de Prontosil, sur sa propre fille Hildegard. Souffrant d'une grave infection à streptocoques, elle a reçu une injection de Prontosil et s'est rétablie, bien que le médicament ait laissé une coloration rougeâtre révélatrice au site d'injection.

Les médicaments «Sulfa» seraient utilisés dans une variété de médicaments, y compris les antibiotiques (triméthoprime et sulfaméthoxazole, alias Bactrim), les médicaments contre le diabète (glyburide, une sulfonylurée), les diurétiques (furosémide ou Lasix), les analgésiques (célécoxib ou Celebrex), et sont également utilisés aujourd'hui pour traiter pneumonie, infections de la peau et des tissus mous et infections des voies urinaires, entre autres.

Les travaux de Domagk lui ont valu le prix Nobel en 1935. Cependant, les nazis, qui désapprouvaient la façon dont le comité Nobel a essayé d'aider Le pacifiste allemand Carl von Ossietzky a fait arrêter Domagk par la Gestapo pour avoir accepté le prix et l'a forcé à le rendre. Il a pu le recevoir plus tard en 1947.

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