Frapper les livres : la domestication a engendré nos meilleurs amis flous | Engagé

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Il y a près de 40 000 ans, l'humanité a eu sa meilleure idée à ce jour : transformer le prédateur suprême de l'époque en un allié sociable et fidèle. Bien que les premiers humains aient largement traversé les premiers milliers d'années du processus, les résultats ont été tout simplement révolutionnaires. La pratique de la domestication sous-tend notre monde moderne, sans lequel nous n'aurions ni chiens, ni chats, ni animaux de ferme, ni même de fermes d'ailleurs. Dans son dernier livre, Our Oldest Companions: The Story of the First Dogs, Anthropologist and American Association for the Advancement of Science Fellow, Pat Shipman, explore les premiers jours de la domestication et comment faire des chiens des loups a fondamentalement modifié le cours de l'histoire humaine.

Harvard University Press

Extrait de NOS PLUS ANCIENS COMPAGNONS: L'HISTOIRE DES PREMIERS CHIENS par PAT SHIPMAN, publié par The Belknap Press de Harvard University Press. Copyright © 2021 par le président et les boursiers du Harvard College. Utilisé avec autorisation. Tous droits réservés.


Pour répondre à la question de savoir si ou pas le premier chien évolué en Asie ou en Europe, nous devons revenir en arrière et créer une bonne définition de travail de la domestication.

« La domestication » a un sens très spécifique. Le terme est dérivé du latin pour «demeurer» ou «maison»: domus. Dans son sens le plus large, la domestication est le processus consistant à rendre un animal ou une plante apte ou apte à vivre dans la domus, à être membre de la famille et à vivre intimement avec elle.

Même dans ce sens général, le sens précis de la domestication est insaisissable. Les plantes sont-elles domestiquées ? Certains d'entre eux sont certainement décrits comme domestiqués, comme nécessitant des soins et une culture délibérés, et parfois une fécondation, par les humains et, inversement, comme ayant été génétiquement modifiés par sélection humaine pour avoir des traits considérés comme souhaitables. Je ne parle pas du processus relativement récent de modification génétique des plantes; ces produits modifiés, tels que le soja, sont connus familièrement sous le nom d'OGM (organismes génétiquement modifiés). La sélection a été effectuée pendant des millénaires par des chasseurs, cueilleurs, cueilleurs, jardiniers, agriculteurs et éleveurs de diverses espèces par des moyens démodés, et non en laboratoire. Si vous voulez par exemple des violettes à rayures blanches, que faites-vous ? Vous essayez de nourrir les graines de ceux qui présentent des rayures blanches et de retirer ceux qui n'en ont pas, jusqu'à ce que vous en obteniez toujours des rayures (si jamais vous le faites).

Nous pouvons comprendre le principe général de sélection ou de choix des plantes les plus désirables — celles qui donnent le plus de nourriture dans des conditions particulières, par exemple — mais la pratique de la sélection est quelque peu paradoxale. Les plantes individuelles qui produisent des fruits riches, des graines ou des tubercules sont celles que vous voudriez le plus manger – et ce sont celles-là mêmes que vous devez conserver pour la prochaine saison de plantation. Quelle est la stratégie la plus pratique ? Pourquoi les gens ont-ils commencé à conserver les meilleures semences ? C'est une énigme délicate. Comme le regretté Brian Hesse l'a sagement observé dans ses études sur la domestication précoce, les personnes qui manquent de nourriture, voire qui meurent de faim, ne gardent pas de nourriture pour la saison prochaine ou l'année prochaine. Ils essaient simplement de vivre jusqu'à la semaine prochaine.

L'habitude de conserver les graines pour un autre jour a dû prendre naissance à des moments relativement bons, lorsque la nourriture était suffisamment abondante pour en garder pour un avenir lointain. Cela implique que la motivation de la domestication n'est pas d'assurer un approvisionnement alimentaire stable, car entreprendre le processus initial de domestication n'a de sens que si vous avez déjà suffisamment de nourriture. La domestication des plantes semble viser à améliorer les espèces végétales à long terme. Mais peu vous importe si la plante est heureuse de vous voir ou joue gentiment avec les enfants.

De plus, à proprement parler, les plantes domestiquées – les cultures – ne vivent pas exactement avec humains ou à la maison. En fait, parce que certains d'entre eux, comme les noix et les fruits, poussent sur les arbres et que la plupart ont besoin de soleil, ils ne pourraient pas vivre à l'intérieur. Les plantes domestiquées ne participent certainement pas à la vie familiale de manière active, bien que leurs besoins et leur emplacement puissent façonner le cycle saisonnier et quotidien des activités et l'emplacement des colonies. Ils ne rejoignent pas la famille. Il existe une étrange sorte d'intimité lointaine entre les cultures et ceux qui les récoltent ou les cultivent.

Plus vous réfléchissez à la domestication des plantes, plus le concept de les «domestiquer» devient flou. Les premiers agriculteurs ou jardiniers ne connaissaient pas assez les mécanismes de la reproduction ou du patrimoine génétique pour savoir comment faire en sorte qu'une plante particulière fertilise une autre plante particulière et produise des bulbes plus gros, ou des fruits plus juteux, ou des têtes de graines non explosibles (qui sont plus faciles à récolter) ou des tubercules plus riches en glucides. La domestication des plantes n'était pas une question d'apprendre quelles plantes individuelles étaient les plus amicales ou les moins agressives envers les gens. Et pourtant, au fil du temps, la sagesse s'est accumulée, parfois accompagnée de chance, et les humains ont découvert comment modifier la génétique de certaines plantes pour favoriser un résultat plus souhaitable. Cette découverte est souvent qualifiée de révolution néolithique ou d'aube de l'agriculture. On pense généralement qu'il s'est produit il y a environ 11 000 ans. L'agriculture en tant que système organisé de culture vivrière a transformé au moins certaines personnes qui chassaient, cueillaient et cueillaient traditionnellement pour leur nourriture quotidienne – des personnes mobiles vivant de la terre – et les ont transformées en agriculteurs plus sédentaires, liés aux champs, aux villages et aux habitations.

La révolution néolithique n'était pas une proposition gagnant-gagnant au départ. Plusieurs études ont montré que les premiers agriculteurs ont connu une détérioration de leur état de santé général parce qu'ils avaient souvent des régimes alimentaires monotones basés sur très peu de ressources de base. Avoir une gamme plus étroite d'aliments de base signifiait que ces personnes étaient plus vulnérables aux variations météorologiques normales, telles que trop ou trop peu de pluie, ou trop chaud ou trop froid ou une saison de croissance trop courte ; et bien sûr il y avait des maladies des plantes, qui se propagent facilement lorsqu'un champ entier est planté d'une seule espèce. La culture des cultures a également amené les humains à vivre dans des établissements plus permanents, ce qui a exacerbé les problèmes d'assainissement, d'approvisionnement en eau et de maladies des foules humaines. , il a également créé des conditions parfaites pour la propagation de maladies contagieuses et de parasites et pour des épisodes récurrents de famine dans les mauvaises années. Et puis il y a eu la guerre. Chez les peuples nomades qui recherchent la nourriture et la chasse, les conflits sont souvent réglés par un groupe qui s'éloigne de l'autre. Mais défricher et clôturer les champs, planter et entretenir les cultures et construire des installations de stockage demandent beaucoup de travail, alors les gens commencent à défendre des territoires – ou à piller les territoires des autres lorsque les temps sont durs et que leurs propres récoltes échouent. Les aliments excédentaires, comme les graines pour l'année prochaine ou les légumes conservés pour l'hiver, pourraient être volés lors d'un raid. Abandonner un champ défriché ou planté et un magasin de nourriture est une proposition coûteuse, beaucoup plus risquée que de simplement déplacer votre chasse vers une autre zone lorsque le gibier se fait rare ou que votre beau-frère devient ennuyeux.

Comme nous le savons actuellement, la domestication des plantes a commencé il y a environ 11 000 ans avec les figuiers, l'amidonnier, le lin et les pois au Proche-Orient. À peu près à la même époque, le mil sétaire a été domestiqué en Asie. Comment savons-nous tout cela? Nous le savons à cause des restes végétaux conservés dans des conditions particulières. Les graines peuvent être conservées et l'ont parfois été.

De nombreuses plantes comestibles contiennent également des grains d'amidon et des phytolithes, des structures microscopiques de silice beaucoup plus résistantes à la pourriture que les feuilles ou les tiges. S'ils sont trouvés, ils peuvent également être utilisés pour identifier les plantes qui ont été utilisées dans le passé ; des techniques telles que la datation au radiocarbone peuvent nous dire quand cela s'est produit.

Historiquement, on supposait souvent que les plantes étaient domestiquées plus tôt que les animaux, mais la science moderne montre que cette idée est incontestablement erronée. Il n'y a aucune raison logique pour laquelle cela devrait être vrai. Les attributs et les besoins des cultures domestiquées diffèrent beaucoup de ceux des aliments chassés ou cueillis ; savoir comment élever du blé ne vous dit pas grand-chose sur la façon de vous occuper des porcs. Comme les champs, les terrains de chasse particulièrement riches pouvaient être envahis par d'autres et méritaient d'être défendus. Mais de nombreux chasseurs-cueilleurs ou cueilleurs étaient nomades et vivaient en faible densité par nécessité. Rester trop longtemps dans une zone a épuisé la population de proies locale. Alors que les agriculteurs peuvent stocker des récoltes pour l'avenir, les chasseurs ne peuvent pas stocker de viande longtemps dans les climats tempérés ou tropicaux, bien que le froid extrême fonctionne bien pour garder la viande congelée. Au fil du temps, les récoltes sont plus vulnérables au vol que les carcasses.

La domestication des animaux implique d'autres problèmes. Les animaux domestiques ne sont normalement pas chassés; en effet, ils ne sont pas toujours confinés et peuvent être en liberté. Pourtant, les animaux domestiques peuvent être déplacés vers une nouvelle zone beaucoup plus facilement qu'un champ planté, une réserve de céréales ou un tas de tubercules, qui ne se lèveront tout simplement pas pour marcher vers un nouvel endroit. Ces animaux peuvent même transporter des articles ménagers au fur et à mesure qu'ils sont déplacés. Déplacer des animaux domestiques est une proposition très différente de déplacer des aliments végétaux.

Alors pourquoi utilisons-nous le même mot, domestication, pour décrire à la fois les espèces végétales et animales, et un seul mot, domestication, pour décrire le processus par lequel un organisme devient domestiqué ? Je pense que c'est une grave erreur qui a été basée sur des idées dépassées et des hypothèses erronées. Je ne pense pas qu'il s'agisse d'un seul processus. Je soutiens que la domestication des plantes et des animaux est radicalement différente parce que la nature des espèces sauvages à partir desquelles la domestication pourrait commencer est également radicalement différente. En plus d'avoir la variabilité génétique inhérente qui fait que certains individus présentent des traits plus souhaitables, les animaux doivent également coopérer dans une certaine mesure s'ils doivent être domestiqués. Les animaux choisissent la domestication, si elle veut réussir. Les plantes ne le font pas. Comme les animaux, les plantes doivent avoir suffisamment de variabilité génétique pour être exploitées par les humains pendant la domestication, mais les plantes ne décident pas de pousser ou non pour les humains. Les animaux doivent décider de coopérer ou non.

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